Je suis sûr que vous connaissez l’ancien nom de la Thaïlande : Siam. Aujourd’hui, dans Voyages en Thaïlande, nous révélons les raisons pour lesquelles ce pays était connu sous le nom de Royaume du Siam, ainsi que l’importance que ce nom et l’histoire de ce royaume ont eue dans la construction de l’identité nationale thaïlandaise et l’esprit.

Le royaume de Siam était un royaume important en Asie du Sud-Est, dont les dominions s’étendaient sur ce que nous connaissons aujourd’hui comme la Thaïlande, le Laos et le Cambodge. Sa capitale, Ayutthaya, à cette époque l’une des villes les plus importantes du monde, a exercé sa fonction capitale dans la période qui comprend les XVIe et XVIIIe siècles. Sa prépondérance historique a pris fin en 1767, après sa destruction complète par l’armée birmane. Le Siam et Ayutthaya ont tous deux des connotations de mythe fondateur pour le peuple thaïlandais et tous les monarques après la chute d’Ayutthaya ont eu comme point de référence la splendeur économique, culturelle et artistique de l’ancien royaume. Tous ont considéré, d’une manière ou d’une autre, ce passé glorieux comme un élément indiscutable de l’édification de la nation thaïlandaise.

Le nom du Siam et de la Thaïlande

Il existe de nombreuses théories qui tentent d’expliquer l’origine du mot Siam, l’ancien nom de la Thaïlande. L’un d’eux suggère une étymologie possible de Thai Sayam, également écrit Siem, Syam ou Syam, tandis qu’un autre blâme “Siam” pour une probable origine Pali du mot “suvannabhumi” (pays de l’or). D’autres étymologies possibles situent l’origine du “Siam” dans le “syama” sanskrit (sombre), ou dans la “rmañña”, étrangère. En ce sens, les noms “Shan” et “A-hom” auraient été des variantes du même mot et “Syama” une distorsion artificielle qui aurait fini par être inventée et transmise. Une théorie largement acceptée est que le “Siam” dérive du chinois, puisque la région d’Ayutthaya est apparue comme une puissance locale majeure à la fin du XIVe siècle et que les Chinois ont appelé cette région Xiam, un mot que les voyageurs portugais ont ensuite transformé en Siam. Enfin, une autre explication plausible attribue l’origine du mot “Siam” aux monophones du nord, qui se seraient identifiés comme “syem”, comme les habitants de la péninsule malaise, également locuteurs des langues austro-asiatiques (ou mon-khmer). Pour sa part, c’est le roi Mongkut qui a officialisé le nom du Siam, nom qui est resté jusqu’en 1939, date à laquelle le nom du pays a officiellement changé en Thaïlande. Il est communément admis que le mot “Tai” vient du mot “liberté” en thaïlandais, bien qu’il serve aussi à identifier les membres du groupe ethnique résidant dans les plaines centrales du pays qui sont venus dans ces territoires pour fuir l’oppression chinoise. Selon les travaux d’érudits thaïlandais menés en milieu rural, le mot “thaïlandais” peut aussi signifier “personne” ou “être humain”, puisque “thaïlandais” dans ces régions remplace le mot “khon” pour désigner les “gens”. C’est pourquoi le peuple thaïlandais appelle son pays Prathet Thai, c’est-à-dire “le pays du peuple libre”, comme il apparaît dans l’hymne national officiel. Bien qu’en de nombreuses occasions, les Thaïlandais utilisent de manière informelle les mots “Mueang Thai”, ou simplement “Thai”, pour se désigner eux-mêmes comme habitants de la Thaïlande, ce qui signifie nation, ville ou petite ville “mueang”. Un autre terme couramment utilisé en Thaïlande pour désigner le pays est “Ratcha Anachak Thai”, qui signifie “Royaume de Thaïlande” ou “Royaume de Tai”. D’un point de vue étymologique, “ratcha” viendrait du mot sanskrit “raja”, qui signifie “roi”, “royaume” ou “réel” ; “ana” viendrait de l’expression sanskrite “pali ana”, qui signifie “autorité” ou “commandement”, tandis que “chak” viendrait du mot sanskrit “cakra” ou “cakram”, qui signifie “roue” : un symbole de pouvoir et commandement en culture Thaïe.

L’ancien royaume du Siam et sa pertinence historique

Pour comprendre ce qu’est l’ancien nom de la Thaïlande, nous devons commencer par l’histoire d’Ayutthaya, le premier royaume qui fut identifié avec le nom de Siam. Elle a dominé les territoires que nous connaissons aujourd’hui sous le nom de Thaïlande, après avoir absorbé des royaumes antérieurs de grande puissance et de poids historique, tels que Sukkothai ou le royaume de Lanna. Avec un système de gouvernement absolutiste et une monarchie d’origine divine, les monarques d’Ayutthaya dirigeaient de main de fer les destinées de leurs territoires, dont la prépondérance était favorisée par les contacts commerciaux avec les portugais et les français. Ce dernier, déjà au XVIIe siècle, qualifiait la ville de “Paris de l’Orient”, éblouie par sa grandeur et sa majesté. La situation géographique imbattable d’Ayutthaya en a fait un centre de grande puissance économique et politique en Asie du Sud-Est, étant un point clé pour les routes commerciales internationales. En 1767, la capitale succombe à l’attaque éternelle des Birmans qui la pillent et la détruisent, laissant à la dérive les différents territoires qui composent le royaume du Siam. Le général Taksin dirigea la réunification des restes du Siam et transféra la capitale dans la région de Thonburi, près de l’actuelle Bangkok, où il tenta de rappeler la splendeur de l’ancienne Ayutthaya. Enfin, en 1782, la dynastie actuelle des Chakri arriva au pouvoir et décida d’installer la capitale dans la zone en face, sur l’autre rive du fleuve, à l’endroit où les marchands internationaux allaient autrefois, le noyau de l’actuelle Bangkok. Les monarques Chakri ont procédé à l’embellissement et à l’agrandissement de la ville avec de grandes constructions, toujours dans l’esprit d’Ayutthaya. Le royaume de Siam connut alors un deuxième âge d’or, retrouva son importance internationale et connut une reprise économique et un renouveau politique sans précédent, qui aboutirent à un gouvernement monarchique constitutionnel. Enfin, en 1939, le roi Ananda Mahidol changea le nom du Siam en Prathet Thai, qui signifie en espagnol ” le pays des peuples libres “, en hommage aux premiers colons venus de Chine en quête de liberté.

Le royaume du Siam dans la littérature et le cinéma

Anne et le roi du Siam est une œuvre littéraire célèbre dans laquelle les journaux d’Anna Leonowens apparaissent sous une forme nouvelle. L’histoire décrit la vie d’Anna, une enseignante d’anglais qui a vécu en Thaïlande à la fin du XIXe siècle et était responsable de l’éducation des enfants et des femmes du roi Mongkut. Mongkut régna de 1851 à 1868, lorsque l’expansion coloniale de la France et de l’Angleterre battait son plein en Asie du Sud-Est. Malgré les pressions occidentales, la Thaïlande est le seul pays de toute l’Asie du Sud-Est qui n’a jamais été complètement colonisé. Dans une large mesure, cela a été possible grâce au travail diplomatique minutieux de leurs monarques, qui ont profité de la tension entre les grandes puissances impériales occidentales. Dans le cadre de son plan visant à éloigner son pays de l’ingérence étrangère, le roi Mongkut engagea les services d’Anne pour l’aider à introduire les coutumes et habitudes occidentales en Thaïlande. De cette façon, il essaya d’empêcher les puissances coloniales de considérer son pays comme non civilisé et d’utiliser cette opinion pour justifier une possible ingérence dans les affaires du royaume. La présence d’Anne à la cour a donné lieu à diverses controverses, l’une des plus importantes étant la prétendue influence excessive sur l’héritier de Chulanglongkorn. Bien que l’œuvre offre une vision inédite de la vie de l’enseignant et de nombreux événements historiques, le roman et les adaptations cinématographiques de 1946 et 1999 décrivent avec grand soin l’atmosphère de ce qui était alors le royaume du Siam. Tous sont un moyen exceptionnel d’approfondir notre connaissance d’une époque fascinante, où les empires coloniaux de l’Occident ont tenté de soumettre les grandes cultures de l’Orient pour imposer leurs intérêts économiques et une excellente façon de comprendre la pertinence historique de l’ancien nom de la Thaïlande.

Musée Muang Boran

Si vous souhaitez en savoir plus sur l’histoire du royaume du Siam, il existe un immense musée en plein air en Thaïlande, le plus grand du monde, qui recrée ce qui était autrefois le royaume. Muang Boran est situé à une trentaine de kilomètres au sud-est de Bangkok et couvre environ deux cents hectares. Elle a reproduit certains des bâtiments historiques les plus importants de l’histoire de la Thaïlande et en a reconstruit de nombreux autres, ramenés de leur emplacement d’origine pour éviter leur destruction et assurer leur préservation pour l’avenir. Le créateur de ce parc insolite est le milliardaire thaïlandais Lek Viriyaphantque, un homme particulièrement soucieux de la conservation du patrimoine. Ceci est confirmé par le fait qu’il a réalisé son immense projet en étroite collaboration avec les techniciens du Musée National, pour que tout soit fait avec la plus grande rigueur historique. Dans les dépendances de ce musée à ciel ouvert, vous trouverez un total de cent seize bâtiments répartis entre de beaux jardins bien entretenus, dans un environnement incomparable. La taille du lieu permet de faire des tours en voiture ou en vélo, cette dernière option, ce qui fait qu’une visite au musée est une excellente occasion de combiner une visite culturelle avec une activité en plein air.

Nous espérons que cet article sur l’ancien nom de la Thaïlande vous a aidé à comprendre pourquoi nous appelons parfois le pays Siam. Ce nom évoque le passé de gloire et de splendeur de l’ancien royaume du Siam, l’un des plus importants d’Asie du Sud-Est dans l’antiquité, qui occupait les territoires de la Thaïlande actuelle. Célèbre pour sa culture raffinée et sa pertinence pour les routes commerciales internationales, le royaume du Siam a toujours été le point de référence pour tous les monarques thaïlandais, qui ont considéré l’ancien royaume comme un élément important pour créer un esprit national et développer un sens du “peuple” parmi les Thaïlandais.

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